Phuket

Phuket, la perle du Sud-Est asiatique

Histoire : des origines ancestrales

Les premières traces de vie à Phuket remontent à la préhistoire comme en témoignent les peintures rupestres dans plusieurs grottes de l’île.

Les perles de la préhistoire

L’histoire écrite de l’île remonte néanmoins au 11e siècle. Ses premiers habitants furent les Pygmées Semang (peuple de chasseurs-cueilleurs), les Chao Nam (dont la piraterie et la pêche d’huîtres perlières assuraient leurs principales ressources) et les nomades Mon, de la région de Pegu.

L’île a d’abord porté le nom de Junk Ceylon comme en témoigne sa présence sur les vieilles cartes de navigation européennes. Elle est ensuite devenue Phuket, nom dérivé du mot malais « Bukit » qui signifie « colline ».

L’étain, le coton et les épices


Entre le 15e et le 16e siècle, Phuket était à la fois un centre de production d’étain et un centre de négoce du coton et des épices pour les Européens. L’île servait de relais très apprécié des commerçants sur la route maritime entre l’Inde et la Chine.

Pendant le 19e siècle, les immigrants chinois sont arrivés en masse pour travailler dans les mines d’étain, si bien que la partie intérieure de l’île est aujourd’hui majoritairement d’origine chinoise. Les côtes sont en revanche composées de pêcheurs musulmans. Sous le règne de Rama V, Phuket est devenue le centre administratif des mines d’étain et en 1933, avec le changement politique du pays, qui est passé d’une monarchie absolue à un système de parlement, l’île est devenue une province à elle seule.

Le caoutchouc

C’est à cette période que la seconde activité industrielle s’est développée sur l’île avec les plantations d’hévéas. Introduite en 1901 en Thaïlande, cette activité a permis au pays de devenir le plus grand exportateur de caoutchouc du monde.

Le tourisme

L’ouverture d’un aéroport international en 1976 à Phuket a rendu possible l’émergence d’une nouvelle activité qui boulverse l’économie de lîle : le tourisme. Grâce à l’arrivée massive d’étrangers, Phuket est aujourd’hui la province la plus riche du pays.

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